Największa na świecie kolonia pingwinów królewskich zmalała o 90%

Kolonia pingwinów królewskich, która znajduje się na wyspie Île aux Cochons, na południu Oceanu Indyjskiego, była największą na świecie kolonią pingwinów królewskich na świecie i drugą co do wielkości kolonią wszystkich pingwinów.

Zespół naukowców użył zdjęć satelitarnych w wysokiej rozdzielczości do pomiaru zmian w wielkości kolonii od czasu ostatniej wizyty naukowców na wyspie, która miała miejsce w 1982 roku. Wszystko ze względu na to, że wyspa jest odizolowana od świata i ciężko dostępna dla ludzi.

W tamtym czasie kolonia liczyła 500 000 par lęgowych i składała się z ponad dwóch milionów pingwinów. Aby obliczyć powierzchnię zajmowaną przez kolonię w różnym czasie, naukowcy zbadali zmiany jej konturów na przestrzeni lat. Stwierdzono, że kolonia znacznie się skurczyła. Fotografie wykonane z helikoptera podczas jednej z ekspedycji potwierdzają, że populacja pingwinów w kolonii gwałtownie się zmniejszyła.

Kolonia pingwinów królewskich na wyspie Île aux Cochons w 1982 roku - © Henry Weimerskirch

Dane pokazują, że spadek ten rozpoczął się pod koniec lat dziewięćdziesiątych, co wiąże się z poważnymi zmianami klimatycznymi na Oceanie Południowym związanymi z El Niño. Przyczyniło się to do czasowego zmniejszenia zdolności żerowania innej kolonii położonej 100 km od Île aux Cochons, co spowodowało jej kurczenie się. Ten sam proces może być odpowiedzialny za los kolonii Île aux Cochons.

Naukowcy wspominają również, że że im większa populacja kolonii, tym ostrzejsza rywalizacja między jednostkami, spowalniająca wzrost wszystkich członków grupy. Skutki braku żywności są zatem spotęgowane i mogą spowodować niespotykany dotąd gwałtowny i drastyczny spadek liczby osobników, zwłaszcza w następstwie zmian klimatycznych, takich jak te, które miały miejsce pod koniec lat dziewięćdziesiątych ubiegłego wieku.

Jednym z wytłumaczeń może być też epidemia. Ptasia Cholera spustosza obecnie populacje ptaków morskich na innych wyspach Oceanu Indyjskiego.

Wkrótce powinny rozpocząć się badania terenowe, w celu zweryfikowania wstępnych wniosków wyciągniętych na podstawie zdjęć satelitarnych.


Źródło: Eurekalert