System Alpha Centauri potencjalnie przyjazny życiu

Jakiś czas temu opublikowane zostały badania sugerujące, że istnieje wysokie prawdopodobieństwo, iż planety w systemie alfa Centauri są stale poddawane szkodliwemu działaniu promieniowania rentgenowskiego emitowanego przez pobliskie gwiazdy. Jak się jednak okazuje, dwie najjaśniejsze gwiazdy układu - alfa Centauri A i B są znacznie bardziej przyjazne życiu niż początkowo przypuszczano.

W nowych badaniach wykorzystane zostało należące do NASA obserwatorium Chandra - teleskop kosmiczny pracujący w zakresie promieni rentgenowskich. Chandra monitorowała ilość promieniowania rentgenowskiego emitowanego przez każdą z gwiazd układu. Nadmiar promieniowania rentgenowskiego może doprowadzić do zniszczenia atmosfery planety i tym samym pozbawić hipotetyczne formy życia naturalnej ochrony przed środowiskiem kosmicznym. Co zaskakujące, potencjalne planety, okrążające dwie z trzech gwiazd układu alfa Centauri mogą stworzyć lepsze warunki do rozwoju życia niż nasze Słońce.

Alfa Centauri to układ trzech gwiazd. Alfa Centauri A i alfa Centauri B tworzą ciasny układ podwójny. Alfa Centauri A jest gwiazdą w dużym stopniu podobną do naszego Słońca z tą różnicą, że posiada nieco większą masę (1,09 masy słońca) i przez to jest o około połowę jaśniejsza. Masa Alfy Centauri B wynosi 0,9 masy słońca, a jej jasność jest o połowę słabsza od Słońca. Trzecią gwiazdą jest Proxima Centauri, czyli czerwony karzeł okrążający wewnętrzne gwiazdy po dalekiej orbicie w odległości 13 000 jednostek astronomicznych.

Obserwacje teleskopu kosmicznego Chandra ujawniły, że otoczenie gwiazdy Alfa Centauri A jest bardziej przyjazne życiu niż otoczenie Słońca, ponieważ emituje mniejsze dawki promieniowania rentgenowskiego do własnej “strefy mieszkalnej” - obszaru wokół gwiazdy, wewnątrz którego możliwy jest rozwój życia. Alpha Centauri B tworzy środowisko, które jest tylko nieznacznie gorsze od słonecznego, uwalniając pięciokrotnie większą ilość promieni rentgenowskich do otoczenia.

Rzeczywistość w przypadku trzeciej gwiazdy - Proximy Centauri - jest znacznie odmienna. Ten czerwony karzeł emituje do swojej strefy mieszkalnej około 500 razy więcej promieniowania rentgenowskiego niż Ziemia odbiera od Słońca. Podczas poprzednich badań zauważono, że Proxima Centauri wyemitowała ogromny rozbłysk. Przez 10 sekund gwiazda świeciła 1000 razy mocniej niż normalnie. Stawia to obecność życia w pobliżu gwiazdy pod wielkim znakiem zapytania. Niestety, jedyna egzoplaneta, której obecność w układzie alfa Centauri została potwierdzona, orbituje nieprzyjazną życiu Proximę Centauri. Naukowcy posiadają jednak spore nadzieje, na odnalezienie kolejnych planet.


Źródło: Astronomy