Pierwszy lot VSS Unity z włączonym napędem rakietowym

Firma Virgin Galactic przeprowadziła kolejny ważny test swojego samolotu SpaceShipTwo (VSS Unity). 5 kwietnia odbył się jego pierwszy lot, podczas którego uruchomiono silnik rakietowy. Dotychczasowe testy polegały jedynie na szybowaniu.

VSS Unity to następca statku VSS Enterprise. Samoloty suborbitalne SpaceShipTwo mają posłużyć do turystyki kosmicznej – na ich pokładzie znajdzie się miejsce dla dwóch pilotów oraz sześciu pasażerów. W przeciwieństwie jednak do tradycyjnych kapsuł, które wystrzeliwane są przy pomocy rakiet, SpaceShipTwo jest wynoszony na wysokość kilkunastu km pod skrzydłami samolotu-matki. Dopiero wtedy jest wypuszczany i może uruchomić swój hybrydowy silnik rakietowy, który pozwoli mu wznieść się ponad linię Kármána – umowną granicę kosmosu.

Na tym też polegał pierwszy test z włączonym napędem. Wszystko rozpoczęło się od startu samolotu-matki WhiteKnightTwo (VMS Eve) z Mojave Air and Space Port w Kalifornii. Pilotowali go Mike Masucci oraz Nicola Pecile. Do niego podczepiony został samolot VSS Unity, za sterami którego zasiedli piloci Mark Stucky and Dave Mackay. Połączone samoloty wzniosły się na wysokość nieco ponad 14 km. Po tym nastąpiło wypuszczenie SpaceShipTwo, a następnie uruchomiono jego silnik rakietowy na 30 sekund. W tym momencie piloci skierowali nos samolotu do góry pod kątem 80°. Po 30 sekundach silnik został wyłączony. VSS Unity dotarł na wysokość ponad 25 km i osiągnął prędkość Mach 1,87.

Podczas regularnych lotów z pasażerami silnik będzie pracować 70 sekund, czyli znacznie dłużej, niż podczas wczorajszego lotu testowego. Dzięki temu samolot będzie w stanie osiągnąć prędkość około 4200 km/h i wysokość 110 km. Pasażerowie będą więc mogli przez krótki czas podziwiać niesamowite widoki, podobne do tych, jakie mają astronauci przebywający na Międzynarodowej Stacji Kosmicznej.

Był to pierwszy lot z włączonym silnikiem od czasu tragicznego wypadku z udziałem poprzedniego egzemplarza SpaceShipTwo – VSS Enterprise. Wtedy to w wyniku błędu pilota samolot został zniszczony. Jeden z pilotów, Michael Alsbury, poniósł śmierć na miejscu, a drugi, Peter Siebold, został ciężko ranny. W nowym statku (VSS Unity) wprowadzono szereg zmian, które powinny zapobiec tego typu błędom ludzkim i znacznie poprawić bezpieczeństwo pasażerów.

Firma Virgin Galactic udostępniła świetne nagranie z wczorajszego testu. Można je zobaczyć poniżej.



Źródło: Virgin Galactic