NASA wyśle helikopter na Czerwoną Planetę

NASA poinformowała media, że na pokładzie misji łazika Mars 2020 zostanie umieszczony autonomiczny helikopter. Będzie to pierwsza próba użycia pojazdów latających na innej planecie. Początek prac nad marsjańskim helikopterem sięga 2013 roku. Przez cały ten okres aż do teraz, inżynierowie z JPL NASA ciężko pracowali nad projektem, który od początku obarczony był wielką niewiadomą. Marsjański helikopter ma zostać wysłany na Czerwoną Planetę już w Lipcu 2020 roku.

Jak mówi Jim Bridenstine, administrator NASA:

Idea takiego helikoptera latającego po marsie jest ekscytująca. MarsCopter to obiecujący projekt dla naszych przyszłych naukowych, odkrywczych i eksploracyjnych misji na Marsa

Cel MarsCopter'a

Za czas trwania misji podaje się okres 30 dni. W ciągu tego okresu helikopter wykona 5 lotów, gdzie każdy kolejny będzie dłuższy od poprzedniego. Dziewiczy lot ma trwać około 30 sekund, a pojazd ma zawisnąć na wysokości 3 metrów. Kolejne loty mają trwać do półtorej minuty. Przez ten czas helikopter zdąży pokonać kilkaset metrów. Mimo, że MarsCopter będzie nastawiony głównie na eksplorację Czerwonej Planety, zostanie również użyty do analizy geologicznej planety oraz badań środowiska.

Wygląd marsjańskiego helikoptera

MarsCopter w akcji, źrodło: @JimBridenstine, Twitter.com

MarsCopter jak widać odstaje od stylu typowego helikoptera i przypomina bardziej bezzałogowego drona. Po ponad czterech latach prac JPL zaprojektowało małego, ważącego zaledwie 1,8 kg robota. Jego podwójne śmigła będą obracać się ponad 10 razy szybciej niż w typowym helikopterze na Ziemi. Umożliwi mu to poruszanie się w rzadkiej atmosferze Marsa. Kadłub helikoptera będzie miał rozmiar porównywalny do piłki do softball'a. Na spodzie zainstalowane będzie całe wyposażenie wraz z instrumentami badawczymi. Helikopter będzie także posiadał specjalny mechanizm utrzymywania ciepła, który będzie podtrzymywać pojazd przy "życiu" w ciągu zimnych Marsjańskich nocy.

Problemy związane z atmosferą Marsa

Wysłanie tak specjalistycznego śmigłowca to wielkie przedsięwzięcie, które będzie wymagać sporych przygotowań. Standardowy helikopter na Ziemi potrzebuje około 300-400 obrotów śmigła na minute. Atmosfera na Marsie jest jednak znacznie rozrzedzona, co utrudnia oderwanie się od gruntu i przemieszczanie się w powietrzu. Jet Propulsion Laboratory wykonało jednak w styczniu 2015 stosowne badania. Bob Balaram, główny inżynier mobilności i robotyki wyjaśnia jednak, że przy 2400 RPM (obrotach na minutę) MarsCopter uniesie się nad powierzchnią Marsa, a przy 3000 RPM będzie mógł się stabilnie poruszać.

Będzie to pierwsza taka misja aeronautyczna w historii ludzkości. NASA obarcza misję dużym prawdopodobieństwem na porażkę, ze względu na to, że będzie to pierwszy raz, gdy jakiś pojazd uniesie się nad powierzchnię innej planety. Mimo tego, misja Mars 2020 to kolejny kamień milowy w procesie eksploracji Marsa.


Źródło: JPL NASA